45LE RÉSEAU "SOUTERRAIN" ET LA RIVIÈRE

Peu de gens savent que Sydenham River était l’une des destinations finales du "réseau souterrain". C’était particulièrement vrai entre 1830 et 1860, lorsque le gouvernement américain passa de nouvelles mesures très strictes pour rattraper les esclaves s’étant échappés. En 1834, la Grande-Bretagne adopta la Loi sur l’émancipation, qui mit fin à l’esclavage dans tout l’empire britannique (y compris le Canada.) Des milliers de réfugiés noirs entreprirent le voyage, du Sud profond jusqu’à la frontière. La plupart vinrent en Ontario, tout particulièrement à St. Catherines, Windsor, Sarnia, et Owen Sound.

M. et Mme Josiah Henson.
M. et Mme Josiah Henson.
Une fois au Canada, de nombreux Noirs créèrent leurs propres colonies. En 1841, Josiah Henson, un esclave évadé du Maryland, fut à l’origine de la colonie Dawn, à proximité de Dresden, où certaines bâtisses d’origine sont encore visibles. En 1842, Henson participa à la création du British American Institute pour les esclaves évadés. Ce fut la première école d’enseignement professionnel pour les Noirs en Amérique du Nord.

Les élèves de l’école passaient quatre heures par jour à travailler sur les fermes, moulins, scieries et autres industries locales. Le reste de la journée était passé à l’école, à apprendre les notions de base en lecture, écriture et arithmétique. Henson encourageait les élèves à établir leur propre ferme ou entreprise, et à s’embaucher les uns les autres.

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